原标题:“新地平线”号首次探测到柯伊伯带飞掠目标

“新地平线”号首次探测到柯伊伯带飞掠目标

NASA编辑:Tricia Talbert

编译:艾宇熙

校对:徐鹏晖

NASA“新地平线”号飞行器于2006年升空,执行探测冥王星和柯伊伯带天体的任务。2015年7月,它飞掠了冥王星,为我们带来了冥王星及其卫星的近照和许多有趣的新发现。“新地平线号”预计将于明年初飞掠一个名为Ultima
Thule(“天涯海角”)的柯伊伯带天体,而近期,它已经首次探测到了这一目标。这一柯伊伯带天体于2014年被发现,编号为2014
MU69。NASA团队又将这一天体称作Ultima
Thule,这一名称源于希腊语和拉丁语,在欧洲古文献中的含义是“超越已知世界边界的遥远地点”。

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图一:“新地平线”号探测器

来源:NASA

“新地平线”号上的长距侦察望远镜(LORRI)在一亿英里之外就观测到了这个又小又暗的天体,而观测背景中还充满着其他星体。对此,任务团队在惊讶之余感到十分兴奋。首批图像共有48张,于8月16日拍摄,并将在接下来几天里通过NASA的深空通信网络回传,它们标志着任务团队通过“新地平线”号自身的相机寻找到了这个目标。

“图像视场内背景恒星的数目很多,在这种条件下探测暗物体是很困难的。”Hal
Weaver说。他是“新地平线”号项目的科学家。“这就像大海捞针一般。在这些首批图像中,Ultima只是背景星中的一小团光点,比它周围的星亮大约17倍。随着航天器的飞近,它在图像中会变得更亮、更容易看见。”

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图二:LORRI拍摄的图像。黄十字标注出了Ultima的位置

来源:NASA/JHUAPL/SwRI

这次“新地平线”号首次探测到到Ultima是很关键的,因为在接下来的四个月中,任务团队将根据“新地平线”号对目标的观测来调整它的航线。预计在美国东部时间明年1月1日上午12:33,“新地平线”号达到距离Ultima的最近点。这次的探测结果还表明,科学家们通过哈勃望远镜的数据所预测的Ultima的位置是准确的——它就在它该在的地方。

“新地平线”号飞掠Ultima将是人类太空探测史上首次近距离探测柯伊伯带小天体,它也将超越冥王星的记录,成为人类探测器抵达的最远行星体。近期这批关于Ultima的照片也打破了旅行者一号“暗淡蓝点”照片的记录,成为人类在距太阳最远的地方拍摄的照片。

关于Ultima的更多信息,点击此处.

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编排:王璞

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新地平线号任务

图片来源:NASA

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